THE BLOG

Thomas King's Lessons in History, Humour and Compassion

03/19/2015 05:18 EDT | Updated 05/19/2015 05:59 EDT
Grant Faint via Getty Images
Alert Bay village welcoming totem pole of thunderbird.

by: Craig and Marc Kielburger

The black and white photo is an almost cliché depiction of simpler, happier times. Two young boys, dressed up in Roy Rogers-esque cowboy duds. Ironically, both cowboys are actually Indians.

The photo grabbed my attention from the moment I arrived at the Guelph, Ont., home of Thomas King, one of North America's foremost aboriginal authors. King explained it was a childhood picture of himself and his brother. Like so many children, they loved to play cowboys and Indians. But no one--not the half-Cherokee brothers nor any of their native friends--ever wanted to play the part of the Indians.

It's one of the many personal stories King weaves into his award-winning book The Inconvenient Indian: A Curious Account of Native People in North America.

At 71, King describes himself as a "curmudgeon." But you can sense the idealist peeking through the gruff façade. A few weeks ago, when his neighbours' pipes froze, King spent days running buckets of water to the other houses on his street and lending out his shower.

I hung out with King for a day to prepare to defend The Inconvenient Indian on CBC's Canada Reads 2015 this coming week. It's my choice for the one book Canadians need to read this year, a book that breaks barriers.

With The Inconvenient Indian, King teaches us a history we thought we knew. (He reminds us that John Smith likely never had a relationship with Pocahontas, let alone sang forest duets with her.) He shows us what he calls the "arcs" of history--how events like the residential schools were not isolated incidents but part of a larger sustained thread of policies consciously designed to strip indigenous peoples of their identity to make it easier to take their land. A thread that continues today.

I know, it sounds like another dry, dusty history text, right? It's not. It's actually a good read, the kind of history book I wish I'd been assigned in school.

"Non-fiction tends to be dull. Non-fiction tends to not have a good sense of story. But it doesn't have to be that way," King said.

King's historical narrative is driven by stories, both light and dark. Some of the stories are his own--playing cowboys and Indians, and being intercepted by police, his car confiscated, when he and friends took a road trip to join an aboriginal protest march.

Some of the stories will make you laugh out loud. Like when King landed a part in a television commercial, tasked (of course) with playing the stereotypical native American, feathered headdress and all. He decided the Latino actor playing a cliché sombrero-clad Mexican looked more "Indian" than he did, while he looked more Mexican than the Latino. So the pair swapped costumes. No one noticed.

It's humour that makes King's history accessible.

He applies the same caustic wit that makes Jon Stewart and Rick Mercer so wildly entertaining. Describing how his years in residential school, while unpleasant, were not as bad as for other aboriginal youth, King writes: "But, all in all, it was minor stuff. Not much worse than you'd expect from a fraternity hazing. Or a mugging."

Over lunch at a Guelph cafe where King is a regular, I asked why he chose humour to deal with such difficult, often tragic, subjects. "You can't open up that wound and drain it with more tragedy. It fills up and then bursts," he explained.

"When you start laughing your defenses go down. You can get closer. I can get past people who put up those walls."

The most thought-provoking moment came when I asked King how we could make a difference for aboriginal peoples. He told me it starts with non-aboriginals being more compassionate--to each other. "Here's the problem in a nutshell: It's not that whites treat us poorly and have for centuries. Whites treat themselves so poorly," King said.

"We can't expect to make a difference until we are a whole lot kinder."

Words of wisdom from an author worth getting to know, and a fresh history worth reading.

Brothers Craig and Marc Kielburger founded a platform for social change that includes the international charity, Free The Children, the social enterprise, Me to We, and the youth empowerment movement, We Day.

ALSO ON HUFFPOST:

  • Η αυτοκρατορική δυναστεία των Χαν
    Wikimedia Commons
    Ήταν αυτοκρατορική δυναστεία της Κίνας, μετά τη δυναστεία Τσιν (221-207 π.Χ.) και πριν τα Τρία Βασιλεία (220-265). Ιδρύθηκε από τον αγρότη ηγέτη των ανταρτών Λίου Μπανγκ, ο οποίος στέφθηκε αυτοκράτορας με το όνομα Καοτσού.Η δυναστεία των Χαν διεκόπη για λίγο από τη Δυναστεία Ξιν (9 έως 23 μ.Χ.) του πρώην αντιβασιλέα Oυάνγκ Μανγκ. Η λανθασμένη πολιτική του πάνω σε οικονομικά θέματα, κάποιες φυσικές καταστροφές και η απέχθεια λόγω των κομφουκιανικών αντιλήψεων λόγιων της εποχής για τον τρόπο με τον οποίο ανήλθε στην εξουσία, οδήγησαν σε μια περίοδο αναταραχών, από την οποία τελικά στην εξουσία της Κίνας ανήλθε ο Λιου Ξιου (25 μ.Χ.) ο οποίος βασίλευσε με το όνομα Γκουανγκού.
  • Η δυναστεία των Μινγκ
    Wikimedia Commons
    Ήταν η δυναστεία που κυβέρνησε την Κίνα από το 1368 έως το 1644. Ήταν η τελευταία δυναστεία εθνικότητας Χαν και υποσκέλησε την μογγολικής εθνικότητας δυναστεία των Γουάν προτού παραδόσει τα σκήπτρα στη μαντσουριανής εθνικότητας δυναστεία των Τσινγκ. Η επικράτεια της δυναστείας των Μινγκ, η Κίνα της εποχής, ονομαζόταν Αυτοκρατορία του μεγάλου Μινγκ. Αν και η πρωτεύουσα των Μινγκ, το Πεκίνο, έπεσε το 1644, υπολείματα της εξουσίας των Μινγκ άντεξαν έως το 1662.
  • Η Αυτοκρατορία των Σασσανιδών
    Wikimedia Commons
    Γνωστή ως Ερανσάρ και Εράν στα περσικά των Μέσων Χρόνων, Ιρανσάρ και Ιράν στα νέα περσικά, ήταν η τελευταία προ-ισλαμική ιρανική Αυτοκρατορία, η οποία κυβερνήθηκε από τη δυναστεία των Σασσανιδών από το 224 μ.Χ. έως το 651. Η Αυτοκρατορία των Σασσανιδών, η οποία διαδέχθηκε την Παρθική Αυτοκρατορία, υπήρξε από τις μεγαλύτερες δυνάμεις στη Δυτική και Κεντρική Ασία, μαζί με τη Ρωμαϊκή Αυτοκρατορία και μετέπειτα τη Βυζαντινή Αυτοκρατορία, για μια περίοδο μεγαλύτερη των 400 ετών.
  • Η Αυτοκρατορία της Ιαπωνίας
    Wikimedia Commons
    Ήταν μία από τις μεγαλύτερες θαλάσσιες αυτοκρατορίες στην ιστορία. Το απόγειό της ήταν το 1942, πριν παραδοθεί στους Συμμάχους στις 2 του Σεπτέμβρη 1945.
  • Η αυτοκρατορία των Αχαιμενιδών
    Wikimedia Commons
    Ήταν η σπουδαιότερη Περσική δυναστεία της αρχαιότητας που κυριάρχησε στην Περσία και γενικότερα σε ολόκληρη την Ασία για δύο αιώνες από το 540 π.Χ. ως το 330 π.Χ. Ιδρυτής της δυναστείας των Αχαιμενιδών ήταν ο Αχαιμένης ο οποίος σύμφωνα με τους υπολογισμούς των ιστορικών έζησε γύρω στο 700 π.Χ. την εποχή του Ασσύριου βασιλιά Σενναχειρείμ ως αρχηγός της Περσικής φυλής των Πασαργάδων.
  • Η πρώτη γαλλική αποικιακή αυτοκρατορία
    Wikimedia Commons
    Στο απόγειό της έφτασε το 1754 ενώ μετά από μια σειρά πολέμων με τη Μεγάλη Βρετανία έχασε αρκετά εδάφη.
  • Η αυτοκρατορία της Βραζιλίας
    Wikimedia Commons
    Μετά την κήρυξη της ανεξαρτησίας της από τη Πορτογαλία ήταν η μεγαλύτερη χώρα στη Λατινική Αμερική, ωστόσο το 1889 μετά από πραξικόπημα έχασε σύντομα αρκετά εδάφη τα οποία συνθέτουν τη σύγχρονη Ουρουγουάη.
  • Το Χαλιφάτο Rashidun
    Wikimedia Commons
    Ήταν η μεγαλύτερη αυτοκρατορία σε έκταση σε εκείνο το σημείο της ιστορίας. Στο αποκορύφωμά της έφτασε το 654.
  • Η Πορτογαλικά Αυτοκρατορία
    Wikimedia Commons
    Ήταν η πρώτη παγκόσμια αυτοκρατορία στην ιστορία, με εδάφη στην Νότια Αμερική, την Αφρική, την Ινδία και την Νοτιοανατολική Ασία υποτελή στην κυριότητα της Πορτογαλίας. Ήταν επίσης η πρώτη και μακροβιότερη από τις σύγχρονες Ευρωπαϊκές αποικιακές αυτοκρατορίες, αφού διήρκεσε για περίπου έξι αιώνες, από την κατάκτηση της Θέουτα το 1415 έως την παράδοση του Μακάο το 1999.
  • Το Χαλιφάτου των Αββασιδών
    Wikimedia Commons
    Υπήρξε το τρίτο χρονικά ισλαμικό χαλιφάτο. Κυβερνήθηκε από τη δυναστεία των Αββασιδών χαλίφηδων, που έχτισαν την πρωτεύουσά τους στη Βαγδάτη αφού ανέτρεψαν το Χαλιφάτο των Ομεϋαδών από όλες τις περιοχές που διαφέντευε εκτός της Ανδαλουσίας. Το Χαλιφάτο των Αββασιδών ιδρύθηκε από τους απογόνους του νεότερου θείου του Προφήτη Μωάμεθ, Αμπάς ιμπν Αμπντ αλ-Μουτάλιμπ (566-653 μ.Χ.) στην Κούφα το 750 ενώ το 762 η πρωτεύουσα μεταφέρθηκε στη Βαγδάτη. Μέσα σε 150 χρόνια από τότε που ολοκλήρωσαν τον έλεγχο της Περσίας, οι χαλίφηδες αναγκάστηκαν να παραχωρήσουν εξουσία στους τοπικούς δυναστικούς εμίρηδες που μόνο τυπικώς αναγνώριζαν την εξουσία τους. Το χαλιφάτο απώλεσε επίσης τις δυτικές επαρχίες της Ανδαλουσίας, του Μαγκρέμπ και της Ιφρικίγια από τον Ομεϋάδα πρίγκιπα Αμπντ αρ-Ραχμάν Α΄, τους Αγλαβίδες και τους Φατιμίδες αντίστοιχα.
  • Η Δεύτερη γαλλική αποικιακή αυτοκρατορία
    Wikimedia Commons
    Κάλυπτε 5.000.000 τετραγωνικά μίλια στο απόγειό της το 1938 πριν χάσει αρκετά εδάφη μετά τον Β Παγκόσμιο Πόλεμο.
  • Η δυναστεία Yuan
    Wikimedia Commons
    Στο απόγειό της το 1310, προτού εκθρονιστεί από τη δυναστεία των Μινγκ το 1368.
  • Η Δυναστεία Τσινγκ
    Wikimedia Commons
    Η Δυναστεία Τσινγκ επίσης γνωστή ως Δυναστεία Μαντσού, ήταν η τελευταία αυτοκρατορική δυναστεία της Κίνας, η οποία εξουσίαζε την περίοδο 1644 - 1912 (με μία σύντομη, άκαρπη αποκατάσταση το 1917). Είχε προηγηθεί η δυναστεία Μινγκ και ακολουθεί το αστικό δημοκρατικό καθεστώς του Σουν Γιατ Σεν .
  • Το Χαλιφάτο των Ομεϋαδών
    Wikimedia Commons
    Ήταν το δεύτερο από τα τέσσερα μεγάλα ισλαμικά χαλιφάτα που ιδρύθηκαν μετά το θάνατο του Μωάμεθ. Τον πυρήνα του χαλιφάτου αποτελούσε η δυναστεία των Ομεϋαδών, με καταγωγή από τη Μέκκα. Η οικογένεια των Ομεϋαδών είχε πρώτα έρθει στην εξουσία υπό τον τρίτο χαλίφη, Ουθμάν ιμπν Αφφάν (644-656), αλλά το ομεϋαδικό καθεστώς ιδρύθηκε από τον Μωαβία τον Α', επί μακρόν κυβερνήτη της Συρίας, μετά το τέλος του Πρώτος Μουσουλμανικός Εμφύλιος Πόλεμος το 661 μ.Χ. Η Συρία παρέμεινε το κύριο φρούριο των Ομεϋαδών έκτοτε, ενώ η Δαμασκός έγινε η πρωτεύουσά τους.
  • Η ισπανική αυτοκρατορία
    Wikimedia Commons
    Η Ισπανική Αποικιακή Αυτοκρατορία ήταν μια από τις πρώτες παγκόσμιες αποικιακές αυτοκρατορίες και μεταξύ των μεγαλύτερων σε έκταση. Κατά τον 16ο αιώνα, όντας μαζί με την Πορτογαλία στην κεφαλή των ευρωπαϊκών εξερευνητικών αποστολών, Ισπανικές αποστολές ανακάλυψαν και διεκδίκησαν για λογαριασμό του ισπανικού στέμματος τεράστιες εκτάσεις στην Νότια και Κεντρική Αμερική, την Αφρική και τον Ινδικό Ωκεανό. Για ένα μεγάλο τμήμα του 16ου αιώνα η κυριαρία της στον Ατλαντικό, τον Ειρηνικό και τον Ινδικό Ωκεανό ήταν απόλυτη και αδιαμφισβήτητη, ελέγχοντας τις εμπορικές αρτηρίες και τη ροή πολυτίμων μετάλων στην Ευρώπη.
  • Η Ρωσική Αυτοκρατορία
    Wikimedia Commons
    Είναι η επίσημη ονομασία του ρωσικού κράτους από το 1721 (πολιτειακή μεταρρύθμιση του Πέτρου) έως το 1917 (Μεγάλη Οκτωβριανή Επανάσταση). Η εποχή αυτή αναφέρεται επιγραμματικά και ως αυτοκρατορική. Με μέγιστη έκταση περίπου 28.400.000 χμ² στα μέσα του 19ου αιώνα, είναι το τρίτο μεγαλύτερο κράτος στην ιστορία της ανθρωπότητας μετά τη Μεγάλη Βρετανία των αρχών του 20ού αιώνα (η οποία όμως διέθετε αποικίες) και τη μεσαιωνική Μογγολική Αυτοκρατορία του Κουμπλάι Χαν.
  • Η Αυτοκρατορία των Μογγόλων
    Wikimedia Commons
    Ήταν μια αυτοκρατορία που κυριάρχησε στην Ασία και στην Ανατολική Ευρώπη τον 13ο και 14ο αιώνα. Ιδρυτής της ήταν ο Τζένγκις Χαν, ο οποίος το 1206 ένωσε όλες τις Μογγολικές φυλές και δημιούργησε ενιαίο κράτος. Ο αυτοκράτορας ονομαζόταν Χαν και είχε απόλυτη εξουσία. Στο απόγειό της κάλυπτε 26.000.000 km2, το 1/5 της Γης, όντας η μεγαλύτερη συνεχόμενη αυτοκρατορία στην ιστορία. Ο πληθυσμός που κατοικούσε στην Μογγολική Αυτοκρατορία έφτανε τα 100.000.000.
  • Η Βρετανική Αυτοκρατορία
    Wikimedia Commons
    Αποτελείτο από τις κτήσεις, τις αποικίες, τα προτεκτοράτα, τις εντολές και άλλα εδάφη που κυβερνήθηκαν ή διοικήθηκαν από το Ηνωμένο Βασίλειο, τα οποία προήλθαν από υπερπόντιες αποικίες και εμπορικούς σταθμούς ιδρυμένους από την Αγγλία στον ύστερο 16ο και πρώιμο 17ο αιώνα. Στην ακμή της ήταν η μεγαλύτερη αυτοκρατορία στην ιστορία και, για πάνω από ένα αιώνα, ήταν η μεγαλύτερη παγκόσμια δύναμη. Το 1922 η Βρετανική Αυτοκρατορία κυριαρχούσε σε ένα πληθυσμό περίπου 458 εκατομμυρίων, το ένα τέταρτο του παγκόσμιου πληθυσμού, και κάλυπτε περισσότερο από 33.670.000 τετραγωνικά χιλιόμετρα, το ένα τέταρτο περίπου της συνολικής έκτασης της ξηράς της Γης.
  • Turkic Khaganate
    Wikimedia Commons
    Μεσουράνησε το 557 και κατέρρευσε μετά από ένα εμφύλιο πόλεμο το 581.